Descubre al estudiante de 19 años que dejó el MIT y está desarrollando una alternativa a la pólvora en la industria de defensa.

Silicon Valley tiene predilección por sus prodigios tal es el caso de este estudiante de 19 años de mit, quien desafio a Washington, donde el enfoque central no es asumir riesgos, sino eliminarlos.

Sin embargo, en los últimos tiempos, ambos centros de poder en Estados Unidos han estado estableciendo una especie de tregua, impulsada por la guerra en Ucrania y la gran competencia global con China. Esto ha generado un creciente interés de los inversores en startups de defensa, con casi $8 mil millones de dólares de inversión en capital de riesgo destinados a startups de aeroespacial y defensa el año pasado, en comparación con solo $1.4 mil millones en 2018, según PitchBook, una firma de análisis.

Al mismo tiempo, los líderes del Pentágono han reconocido que llevar la tecnología de startups al campo de batalla es un imperativo de seguridad nacional, lo que ha generado una mayor disposición para colaborar con empresas que no forman parte del círculo reducido de grandes empresas de aeroespacial.

Estudiante de Mit de 19 años Desarrolla una Nueva Polvora para El Ministerio de Defensa

Pocas historias ejemplifican este cambio increíble como la de Mach Industries, y su fundador de 19 años, Ethan Thornton. La compañía ha captado la atención de inversores de capital de riesgo y del Departamento de Defensa (DoD), logrando la primera inversión de Sequoia Capital en tecnología de defensa y generando interés por parte del Pentágono. Mach ha recaudado $5.7 millones en su ronda inicial, con la participación de Marque VC y Champion Hill Ventures.

Mach está desarrollando plataformas impulsadas por hidrógeno para uso militar, incluyendo vehículos aéreos no tripulados (UAVs), municiones y sistemas de generación de hidrógeno. La compañía apuesta a que técnicas como la combustión de hidrógeno, alimentadas por una fuente de energía que se puede fabricar en el campo, proporcionarán una ventaja militar en caso de enfrentamientos con rivales cercanos en poder.

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La Industria de defensa y Ethan Thornton

Thornton describió una solución menos costosa y más pragmática que los costosos programas de armas existentes. La idea clave es cambiar el enfoque: en lugar de pensar en misiles, piensa en algo más parecido a balas. En LinkedIn, Thornton ha mencionado que la compañía está «trabajando para reemplazar la pólvora», y en nuestra entrevista describió un enfoque más económico para las municiones.

«Al transformar un misil en una bala, cada vez que lo haces, reduces significativamente los costos», explicó. «Ese es precisamente uno de los cambios fundamentales que Mach quiere ver: alejarse más de la ecuación del cohete, ya que es necesario llevar propulsores y sensores propios, lo que resulta muy costoso, y volver a un modelo más antiguo basado en sistemas de proyectiles».

El interés de Thornton por el hardware se remonta a su infancia. Según cuenta, esta pasión se debe, en parte, a su abuelo, que construía aviones en su tiempo libre, y a su trabajo como mecánico de automóviles durante la escuela secundaria. También emprendió un pequeño negocio durante ese tiempo, vendiendo cuchillos de cocina y tablas de cortar hechos a mano.

En algún momento de su trayectoria, desarrolló una «obsesión» por la electrólisis, un proceso mediante el cual se divide el agua en sus elementos constituyentes, incluyendo el hidrógeno. Esta obsesión dio lugar a un dispositivo de armas pequeñas que creó mientras estaba en la escuela secundaria. El dispositivo, que costó alrededor de $200 financiados por sus padres, consistía en baterías para alimentar ciervos y un electrólisis, que básicamente funcionaba como una bazooka.

Antes incluso de su primer año académico en el MIT, Ethan comenzó a trabajar en el MIT Lincoln Laboratory, un centro nacional de investigación y desarrollo gestionado por la escuela para el Departamento de Defensa (DOD). Durante mucho tiempo, el ejército ha mostrado interés en el hidrógeno como una fuente de energía confiable en entornos de guerra complicados, y el laboratorio tenía su propio grupo enfocado en sistemas de energía.

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Aunque Thornton se dio cuenta de que el Lincoln Lab no era exactamente lo que estaba buscando para su proyecto, pudo establecer contactos con el gobierno. Y luego tomó la decisión de abandonar.

«Esto sucedió antes de tener equipo, antes de tener ingresos, de todo», explicó. «Simplemente no podía continuar asistiendo a clases».

Thornton también se llevó consigo dos valiosas contrataciones del Lincoln Lab: Erik Limpaecher, quien había sido un miembro técnico principal en el grupo de sistemas de energía del laboratorio durante casi 12 años, y Mark Donahue, un exgerente de programa especializado en sistemas de control y autónomos que dejó el laboratorio después de pasar 15 años en él. Limpaecher ahora ocupa el cargo de director de innovación en Mach, mientras que Donahue se ha convertido en vicepresidente de ingeniería.

Thornton finalmente terminó su primer año en el MIT este pasado primavera, pero no antes de conformar un equipo de estudiantes universitarios y realizar pruebas de un gran cañón montado en las vías del ferrocarril cerca del río Charles. Además, se unió a la última clase de la Beca Thiel de Peter Thiel en febrero.

«No me gusta hacer las cosas a medias, y sentía que estaba haciendo la universidad y Mach de forma incompleta. Esta decisión fue obvia y clara, y no me he arrepentido de tomarla».

El equipo de Mach, que ahora cuenta con alrededor de 15 personas a tiempo completo, tiene su sede en Austin, aunque también mantiene oficinas en Boston. Allí es donde la compañía realiza todo el trabajo de ingeniería para construir sus sistemas, mientras que Texas, con su abundancia de tierra desocupada, es el lugar donde realmente pone a prueba el hidrógeno en aplicaciones cinéticas o combustibles. Esta división es sorprendentemente similar a los programas históricos de desarrollo de armas, en los que las mejores mentes eran reclutadas de universidades en el noreste y las pruebas del producto se llevaban a cabo en lugares remotos.

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Por ahora, la compañía utilizará los fondos iniciales para expandir sus capacidades de ingeniería, incluyendo fabricación e investigación y desarrollo, y también para contratar talento. Thornton tiene la esperanza de poder fabricar miles de productos al año en los próximos cinco años, y que algunos de estos sistemas estén en manos de los usuarios finales dentro de 12 meses, aunque también reconoce que otros proyectos podrían llevar más de 12 años en desarrollarse completamente.

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